Intervista alle menti dietro i design calcistici di Icarus Football

Sin da piccolo, il cuore di Robby Smukler batteva per quaderni da disegno dedicati alle maglie da calcio di club immaginari, squadre situate in città o paesi casuali. 

Giocando a calcio a Philadelphia, Robby notò che le squadre erano costrette a indossare maglie dal design impersonale e noioso dei soliti marchi affermati. Insieme a un gruppo di amici e talentuosi grafici, decise di trasformare la sua passione d'infanzia in una nuova realtà atipica, creando uno dei marchi di maglie da calcio più innovativi e in rapida crescita al mondo: Icarus Football.

Dalla sua fondazione nel 2017, Icarus ha realizzato le sue maglie e divise uniche a oltre 3.000 squadre in tutto il mondo. L'Icarus Cup, un torneo plasmato dalla comunità calcistica dilettantistica di Philly, ha contribuito a questo processo. Athleta Magazine farà parte dell'edizione 2024, che si svolgerà dal 12 al 14 luglio, attraverso una maglia speciale creata dai designer di Icarus.

Abbiamo avuto il piacere di parlare con Robby Smukler e Jaden Stevenson, il designer che ha creato la maglia Athleta, e abbiamo avuto modo di vedere da vicino la magia e la passione che animano questo progetto.

Considerando che siete entrambi americani, da dove nasce il vostro amore per il calcio e il design delle maglie? 

Robby: 

"Mi interessava molto l'intersezione tra sport, storia e cultura. Adoro come le maglie simboleggiassero tutto questo. Come esprimono l'identità attraverso il mezzo che è la divisa sportiva e come il simbolismo e i colori risuonano con i tifosi diventando un fattore di identità. Fin da bambino, disegnavo maglie e loghi per città e paesi di tutto il mondo. Poi ho giocato a calcio al college, quindi è una parte piuttosto importante della mia vita. Penso che il calcio abbia una storia e una relazione più profonde e ricche tra cultura, identità e valori di un paese, di una regione o di una città rispetto a qualsiasi altro sport. Il motivo principale per cui ho creato l'azienda è stato perché guardandomi intorno ho notato che le squadre che giocavano negli Stati Uniti non indossavano nulla che collegasse l'identità della squadra alle loro maglie. Quindi ho dato vita al progetto per dare alle squadre la possibilità di esprimersi attraverso le maglie, offrendo loro l'accesso a un vero designer che possa lavorare direttamente con loro per raccontare la loro storia e creare kit che abbiano davvero senso per loro."

Sappiamo che adoravi Shevchenko. Crescendo a Philly, dove tutti parlavano di basket e football americano mentre tu pensavi alle maglie da calcio, come è stato?

Robby: 

"Sono un grande tifoso delle squadre di Philadelphia. Allen Iverson è il mio atleta preferito in assoluto, c'è anche quel lato in me. Sono stato fortunato ad avere il calcio come mio sport preferito crescendo. Sono più orientato verso il calcio, ma amo tutti gli sport di Philadelphia, soprattutto il basket. Quando avevo sette o otto anni mia madre ha raccolto tutti i miei disegni in un libro che era una sorta di rivista della Coppa del Mondo. Ho fatto i loghi di tutte le squadre. In pratica, immaginavo il logo e la maglia di ogni Paese. Il mio hobby era letteralmente quello di guardare la mappa e scegliere una città o un Paese e poi disegnare un logo e una maglia”

Jaden, anche tu hai avuto un passato nel sistema scolastico statunitense legato al calcio, giusto?

Jaden:

"Ho praticato molti sport fin da piccolo. Avevo un fratello maggiore, Reid, che era ossessionato dal calcio e ho cercato di seguirlo il più che potevo. Che fosse copiando le sue esultanze per i gol o indossando le maglie della sua squadra. Penso che quella sia stata probabilmente la prima volta che mi sono interessato alle maglie. Vengo da una famiglia in cui praticamente tutti giocano a calcio e creano arte. È stato molto facile per me inclinarmi fortemente verso l'arte grazie a mia madre e poi combinarla con il calcio. Quando giocavo al liceo, ho iniziato a prendere l'arte un po' più seriamente e ho trovato il mio stile personale in un certo senso. Poi, mentre giocavo al college, ho scoperto casualmente Icarus Football su Twitter. Ho contattato immediatamente Robby dicendo che amavo il progetto, quello che stava facendo nel campo del design calcistico e che volevo lavorare con lui a qualsiasi costo. Non c'era davvero nulla di simile a Icarus Football all'epoca. Ora, è piuttosto bello vedere quanto sia diventato popolare il mercato del design personalizzato dei kit da calcio. Ma prima, non c'era nessuno che prestasse tanta attenzione al design delle maglie da calcio come faceva Icarus Football.

Potete condividere con noi le maglie che vi hanno più ispirato da bambini?

Robby:

"Sono nato nel '92. Mi sono davvero innamorato delle maglie da calcio alla fine degli anni '90 e all'inizio degli anni 2000. Le persone dicevano che giocavo come Shevchenko, quindi mi sono subito innamorato dell'AC Milan. Inoltre, crescendo nel New Jersey, dove ci sono molte persone italiane, vedevi semplicemente un sacco di maglie della Serie A in giro. Ero davvero attratto da quell'estetica e dal design italiano. È una sorta di gold standard per molti aspetti. Quando avevo 9 o 10 anni, la mia famiglia fece un viaggio in Italia. Andammo a Roma, Firenze e Venezia, e ricordo tutte le bancarelle che vendevano maglie false e io che imploravo i miei genitori di comprarmele. Sono ancora nel mio armadio da qualche parte."

Jaden:

"Sono cresciuto in una cittadina rurale del Wisconsin, di circa 9000 persone, quindi la mia esposizione a diversi paesi e ai loro design non era molto accessibile di persona. Per me, molta ispirazione era incentrata sui giocatori. Mio fratello era ossessionato da Cristiano Ronaldo, quindi avevo una varietà di maglie del Manchester United e del Real Madrid da rubare e indossare. Io avevo un forte interesse per la nazionale degli Stati Uniti e la MLS. Clint Dempsey era il mio giocatore preferito da bambino; ricordo di aver indossato la sua maglia del Mondiale 2014 fino a distruggerla. Anche se gli Stati Uniti non avevano necessariamente le maglie più interessanti, erano comunque le mie preferite da indossare per ciò che i giocatori significavano per me. Al college ho iniziato davvero a interessarmi ad esplorare e ricercare di più su diversi paesi e culture per crescere e sviluppare il mio stile."

Concentrandoci sul vostro ruolo nel progetto Icarus, potete dirci qualcosa sulla connessione tra ogni design e la sua narrazione?

Robby:

"Come dicevo prima, immagina di giocare a calcio con i tuoi amici, e diventa una sorta di cosa in cui stai costruendo un’amicizia attorno a questo gruppo di ragazzi, dove andate in un bar o a cena insieme dopo la partita, creando davvero questa nuova amicizia, e non c'è mai stato davvero un modo per esprimere tutto ciò. Ecco dove entrano in gioco le maglie, il mezzo perfetto per esprimere quella identità condivisa. Quello che facciamo è cercare di fondere tutto insieme per farlo sembrare bello, e collegare ciò che è importante per il club con punti di riferimento che abbiano senso. Farle assomigliare a una maglia da calcio e a qualcosa che stia bene alle persone che la indosseranno anche fuori dal campo. Le divise da calcio possono raccontare la storia di questi gruppi".

Quali sono i progetti di divise che vi hanno ispirato di più e i più strani che avete avuto l'opportunità di creare? 

Robby:

"Il progetto più strano che mi viene in mente è una maglia ispirata a “Shrek”, o cose del genere. Ma non è nostro dovere chiedere perché vogliono farla cosi, è la loro divisa. Penso che il motivo per cui i progetti più strani non siano effettivamente così strani per noi è perché cerchiamo di non prenderli troppo sul serio. Ci importa di più che i gruppi si divertano e si riuniscano, avendo questa interazione sociale davvero positiva. Questa è la cosa più importante per me. Abbiamo un club chiamato Dairy World FC e hanno maglie con stampe di mucche. Per noi, non è strano. Questa è la bellezza dello sport e di quanto possa essere divertente. Quasi aspettiamo di fare questi progetti, perché sono molto più divertenti. I progetti più ispiratori sono quelli per i club che hanno una sorta di componente caritatevole o di preoccupazione sociale. Dove non stiamo solo aiutando a esprimere l'identità della squadra ma anche creando una possibilità accessibile per i bambini che spesso non possono giocare a calcio. A Philadelphia abbiamo progetti che esplorano il rapporto tra l'orgoglio specifico di Philadelphia e il calcio, e questa è una cosa molto bella. In definitiva, l'esperienza migliore quando si lavora con i club è conoscerli davvero. Questo è il motivo principale per cui lo facciamo. Vogliamo sviluppare queste relazioni intime con i club”.

Jaden:

"Per me, il lato più ispirante del nostro lavoro è creare e raccontare la storia di una comunità attraverso le maglie da calcio che creiamo; questa è la parte più gratificante. Vedere le persone non solo indossarle per le partite, ma anche per uscire la sera, andare al lavoro, fare la spesa, è molto appagante. È anche molto ispirante vedere le squadre che esistono nell'“universo Icarus Football” incontrarsi e comprare le maglie gli uni degli altri e diventare amici.”

Parlando della Icarus Cup e della maglia di Athleta, quale è stata l'ispirazione dietro il processo creativo di questa maglia?

Jaden:

"Ogni anno alla Icarus Cup cerchiamo di affrontare temi diversi. Essendo l’anno delle Olimpiadi, abbiamo voluto concentrarci sui diversi paesi del mondo. Ogni design è ispirato dall'architettura, dalle bandiere, dal cibo, dallo stile di vita, dall'abbigliamento, dalla musica o dal "vibe" generale di queste nazioni. Abbiamo scelto città di questi paesi che pensavamo fossero interessanti e belle, e alla fine abbiamo realizzato 80 maglie dopo aver progettato circa 150 maglie preliminari. L'idea era di portare il mondo a Philadelphia attraverso i design di queste maglie. Per la maglia che abbiamo realizzato per Athleta, l'ispirazione è stata ovviamente la città di Verona. Mi sono ispirato direttamente al Chievo Verona per la combinazione di colori. Il motivo geometrico di Icarus è venuto naturalmente traendo ispirazione dalle maglie della Serie A degli anni '80 e '90 che presentano motivi geometrici interessanti che spesso fanno da sfondo alle maglie. Quello che immaginavo era che tutta la squadra indossava due taglie in più, annegando nelle maglie e sollevando il colletto. Cercando di catturare l'essenza e la vibe di quel calcio retrò della Serie A."

Quali sono i vostri obiettivi e sogni futuri? 

Robby:

"Dal lato della Icarus Cup, la gestiamo con un'organizzazione chiamata “CASA Soccer” che è il più grande organizzatore di leghe nel Nordest e gestisce la scena calcistica dilettantistica di Philadelphia. Abbiamo l’obiettivo condiviso di portare questo torneo in altre comunità e fare della Icarus Cup questo grande festival di calcio amatoriale, organizzato da persone che amano giocare. Cercare di rendere questo torneo fantastico è qualcosa di cui siamo davvero appassionati. Dal lato del Brand, penso continuare a lavorare con club che ci apprezzano. Ovviamente, ci piacerebbe lavorare con club più grandi, ma per noi è più importante trovare i partner giusti e continuare ad avere un brand che parli davvero a un segmento della popolazione che vuole divertirsi e non prendersi troppo sul serio ma allo stesso tempo, ama lo sport ed è appassionato. Vogliamo continuare a crescere, e continuare a lavorare con club in tutto il mondo, fare sempre più eventi e portare sempre più club nella famiglia Icarus."

Jaden:

"Abbiamo raggiunto un ottimo punto e siamo orgogliosi delle persone con cui lavoriamo e del posto che occupiamo nel design calcistico. Dal punto di vista del design, so che continueremo a spingerci oltre i confini del design tradizionale delle divise da calcio e a integrare nuovi modi artistici di esprimere i nostri club e le nostre comunità".