A journey among the pioneers of female Sumo

Il Sumo sta cambiando, sta diventando rosa

Il Sumo è un ipnotico balletto, un estrema coreografia tra giganti traballanti. Un passo di coppia, un duetto di corpi strapotenti e inarrestabili. Rituali, tradizione e passato si mescolano a performance atletiche uniche nel loro genere. Peso e forza, ma anche tecnica e intelligenza tattica: sul Dohyo (speciale ring) esistono 82 tecniche differenti di vittoria, o ‘Kimarite’.

In questo sport esotico e affascinante, storicamente associato al Sol Levante, sono da sempre gli uomini ad ottenere le attenzioni dei media: a questi atleti speciali vengono riservati trattamenti da rockstar, da attori hollywoodiani. Alle donne, invece, questo mondo è sempre stato precluso, celato dietro una fitta cortina di false speranze e reiterati dinieghi. Solo oggi questa attitudine sta lentamente cambiando: sempre più rappresentanti del gentil sesso iniziano a gareggiare in questa disciplina, l’attenzione di pubblico e addetti ai lavori sta inaspettatamente crescendo.

Matthew McQuillan è volato dalla Gran Bretagna al Giappone per ritrarre intimamente, tra allenamenti e obiettivi, fatiche e novità, la 23enne Mako e la 32enne Shizuka. Due generazioni, due donne completamente differenti: la prima studentessa infermiera, la seconda camionista. Due lottatrici che sul Dohyo provano, passo dopo passo, spinta dopo spinta, a mutare la storia del Sumo femminile.

Per fotografare alcune di queste pioniere del sumo femminile ho viaggiato dal Regno Unito al Giappone e, dopo un pomeriggio di jetlag per orientarmi a Tokyo, ho raggiunto la città di Tachikawa dove abbiamo trovato la nostra location: la Tachikawa Renseikan Sumo Hall. È qui che io e il mio organizzatore avremmo incontrato Mako e Shizuka.

Matthew McQuillan è volato dalla Gran Bretagna al Giappone per ritrarre intimamente, tra allenamenti e obiettivi, fatiche e novità, la 23enne Mako e la 32enne Shizuka

Shizuka is 32 and has been wrestling for 16 years. Male sumo wrestlers would start training at age 16 or 17 at a stables and would likely be heading for retirement by their mid 30s, but this is not the case for Shizuka. Much of her time is consumed by her day job as a truck driver, so she uses the heavy loads she has to carry to contribute towards her weight training.

Usually I like to have a chat and build some kind of rapport with the people I’m photographing, but given our immense language barrier this was impossible. Despite the inability to communicate properly, I really got a sense of the wrestlers’ charisma and how excited they were to be involved with the project.

While the wrestlers were getting ready, I made the last adjustments to my lighting. I could hear them laughing and joking while doing their warm up of various stretches and lunges. When they entered the Dohyo (ring), however, there was silence in the hall and a complete respect for the sport. The ring was prepared by spreading a mound of sand around the ring. They then squatted in position and began their bout. 

Immediately they gave all they could. I didn’t need to give them much direction to achieve an interesting composition in the images or capture the shapes they made – their wrestling prowess did that all for me. At times I had to move swiftly to stop from being bombarded which in itself was quite incredible as during a tournament you would never be able to get so close.

We shot for three hours, only stopping for short intervals for everyone to catch their breath. Their work ethic was incredible – I didn’t need to ask to get going again so that we could continue shooting, they just picked up where they left off. Used to short intense bouts the women demonstrated an extreme level of fitness.

Credits

Matthew McQuillan

IG  @mattmcquillan
WEB matthewmcquillan.com